플라스틱은 우리의 일상생활부터 산업 전 분야까지 사용하지 않는 곳이 없는 물질 중 하나입니다. 하지만, 플라스틱은 자연적인 분해가 쉽지 않아 환경오염을 일으킨다는 것이 큰 문제로 자리 잡고 있는데요. 이런 플라스틱을 재활용하기 위해 라벨 제거 후 버리기, 플라스틱 세척 후 버리기 등의 행동을 강조하고 있지만, 쉽게 시행되지 않아 여전히 문제가 되고 있습니다. 이런 문제점을 개선하고자 연구되고 있는 것이 바로 폐플라스틱 열분해 기술입니다.

폐플라스틱 열분해 기술이란?

먼저, 열분해 기술이란 열의 작용에 의해 화합물이 두 가지 이상의 물질로 분해되는 반응을 말합니다. 폐플라스틱을 열분해하면 연료유가 생성되는데 이를 열분해 연료유 또는 열분해유라고 합니다. 열분해 기술을 사용하면 여러 종류의 플라스틱도 구분 없이 재활용할 수 있고, 그만큼 재활용률도 올라간다는 장점이 있습니다. 또한, 다이옥신과 같은 유해 물질이 발생되지 않고, 폐수나 폐기물 등의 2차 공해를 최소화할 수 있습니다.

출처 : SK 이노베이션 유튜브

열분해유는 어떤 과정을 거쳐 만들어질까?

그렇다면, 폐플라스틱을 어떻게 연료로 만들 수 있을까요?
1. 폐플라스틱을 열분해 처리한다.
2. 열분해유 생성 후 금속촉매를 이용하여 불순물을 제거한다.
3. 후가공으로 물성을 조절한다.

이와 같은 공정을 거쳐 폐플라스틱이 열분해유로 바뀌게 됩니다. 하지만, 폐플라스틱 열분해 기술은 아직 전 세계적으로 초기 단계이고, 불순물이 많아 보일러 연료용으로 사용되고 있는데요. 앞으로 기술 발전을 통해 불순물 제거 수준을 높여 고부가 플라스틱 원료로도 사용할 수 있도록 연구를 지속할 예정입니다.

순환경제 혁신 로드맵 (2021)

출처 : 환경부, 2021년 환경부 탄소중립 이행계획

국내 폐플라스틱 열분해 기술 발전을 위해 노력하는 정부와 기업

폐플라스틱 열분해 기술은 탄소중립을 달성하기 위해서 중요한 역할을 할 수 있을 것으로 기대됩니다. 이에 정부와 기업들의 폐플라스틱 열분해 기술 관심도가 지속적으로 높아지는 추세입니다. 환경부에서 발표한 2021년 탄소중립 이행 계획 중 ‘폐기물제로 순환경제’ 로드맵은 폐플라스틱 열분해 등 화학적 재활용을 확대하는 내용을 담고 있습니다. 여기서 ‘폐기물제로 순환경제’는 탄소중립 달성을 위해 폐기물을 매립하지 않고 소각 후 잔재물까지 완전히 재활용하는 ‘쓰레기 제로’와 ‘순환경제’ 사회를 합친 것입니다.
기업들도 ESG 경영의 일환으로 열분해유를 개발하고 있습니다. SK이노베이션 환경과학기술원에서는 폐플라스틱을 이용한 여러 기술들을 개발하고 있으며, SK이노베이션과 SK종합화학은 열분해유 품질 개선을 위한 후처리 공정 연구개발에 매진해 전 세계적으로 독보적인 수준의 기술력을 확보하였습니다. ㈜에코크레이션은 폐비닐을 열분해하여 고품질 열분해유를 생산하는 기술을 개발하기 위해 노력하고 있습니다. 한화솔루션은 산업통상자원부가 추진하는 ‘폐플라스틱 열분해유 기반 나프타 생산 기술’에 참여해 나프타(납산)을 생산하는 기술 개발을 위해 연구를 진행 중입니다.
*나프타 : 원유를 증류할 때 유츌되는 정제되지 않은 가솔린

 

폐플라스틱 열분해 기술은 플라스틱 재활용에 큰 영향을 줄 것으로 기대됩니다. 그동안 여러 소재가 섞인 플라스틱 물질은 분류가 번거로워 재활용에 어려움이 있었는데요. 폐플라스틱 열분해 기술을 이용하면 여러 종류의 플라스틱도 구분 없이 재활용 가능하고, 폐플라스틱의 재활용 수준도 올라갈 것으로 기대됩니다. 폐플라스틱 열분해 기술에 대한 지속적인 연구와 발전으로 환경보호에 힘이 되길 바라봅니다.

 

*이 콘텐츠는 한국에너지공단 SNS 기자단의 기사입니다. 한국에너지공단 공식입장과 일치하지 않을 수 있습니다.

 

참고자료
SKC, 열분해유 활용 폐플라스틱 친환경 재활용 사업 본격 착수

열분해

플라스틱 열분해 연료유

2050년 탄소중립 실현을 위한 2021년 환경부 탄소중립 이행계획 발표

환경부, SK이노베이션·SK종합화학 자원 순환체계 연구개발 현장 방문

고분자 폐기물의 연속식 열분해 유화기술 개발

환경부 장관, 폐플라스틱 열분해시설 현장 방문

‘폐플라스틱 재사용’ 나선 한화솔루션…국책과제 주관기업 선정

 

이미지 출처

클립아트 코리아(http://www.clipartkorea.co.kr/)